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Qu'est-ce qu'un olifant ?

L’olifant (anciennement « oliphant ») est un instrument de musique à vent de la famille des cornes. Il s’agit d’un cor de grande dimension, fait habituellement dans une défense d’éléphant, garnie de viroles de métal pour la suspendre. L’olifant était un cor de guerre et de chasse. En particulier, il servait à donner des signaux, à rallier les troupes ou encore à annoncer l’approche d’un ennemi.

L’olifant était donc un instrument que portaient les chefs, ou un homme qui les suivait (aujourd’hui, on l’appellerait un « radio »). Il était une marque distinctive de commandement et de dignité.

L'olifant est notamment cité dans la Chanson de Roland, poème épique de la fin du XIe siècle. Ce poème raconte le combat fatal du chevalier Roland et de ses fidèles contre les Sarrasins, à Roncevaux dans les Pyrénées, puis la revanche de Charlemagne. C'est un exemple classique de chanson de geste célébrant les vertus de la chevalerie, de l'honneur et de la foi.

Selon la légende, après une campagne en Espagne, l’arrière-garde de Charlemagne, dirigée par le chevalier Roland, doit faire face à une attaque surprise des Sarrasins dans les défilés de Roncevaux en l’an 778. Cette attaque avait été orchestrée par Ganelon, beau-frère de Charlemagne, jaloux de la préférence que ce-dernier accordait à Roland. Ainsi, lorsque Roland sonne de l’olifant pour alerter l’armée de Charlemagne, Ganelon persuade Charlemagne qu’il ne s’agit pas d’un appel à l’aide. Lorsqu’il sent que la bataille est perdue, Roland, qui tient à son olifant autant qu’à Durandal, son épée qu’il ne peut briser, met son olifant en pièces, puis se couche sous un pin pour mourir.

On trouve plusieurs exemplaires d’olifants répartis dans les grands musées historiques de ce monde (British Museum, New York MET, Louvres, etc.). La France conserve au moins sept olifants d’ivoire répartis entre Auch, le Puy-en-Velay, Bordeaux, Toulouse, Paris et Arles.

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